logo bilzen

Baanbreker

Baanbreker

Jazz Bilzen is ’s lands allereerste grote muziekfestival. In 1965 hebben de initiatiefnemers vooral de bedoeling om de Bilzenaars kennis te laten maken met jazz, de muziek die op dat moment helemaal in is. Maar met 3.000 bezoekers overtreffen ze meteen hun stoutste verwachtingen. Het jaar erop wordt de affiche al verdubbeld en nog een jaar later groeit het festival uit tot een driedaags populair muziekfestijn dat zijn voorgaande niet kent. Pop, rock én jazz krijgen er een plaats op het podium, tot dan toe een ongeziene combinatie op het Europese vasteland. En Jazz Bilzen mag zich prompt meten met kleppers als Monterey Jazz in California en het Reading Festival in Groot-Brittannië. Maar het festival teert op bescheiden middelen en wordt jaar na jaar in elkaar gezet door enthousiaste vrijwilligers. Er wordt gepionierd dat het een aard had: er zijn campings en parkings nodig, catering voor al die hongerige magen, betrouwbare securtiy, afdoende licht en geluid… noem maar op. Zo wordt Jazz Bilzen de blauwdruk voor alle grote muziekhappenings en rockconcerten die in België zouden volgen. Toekomstige organisatoren komen bij ‘de moeder aller festivals’ in Bilzen kijken hoe het moet en … niet moet. Maar tot 1981 beleven duizenden muziekliefhebbers er elke zomer weer een geslaagde driedaagse.
Niet alleen op organisatorisch vlak toont Jazz Bilzen zich een baanbreker, het festival heeft ook een legendarische neus voor talent. Al tijdens de allereerste editie prijkt tussen de jazzcats een bebaarde folkie uit Antwerpen: Ferre Grignard. Hij is buiten de Koekenstad een nobele onbekende, maar dat verandert voorgoed na zijn doortocht in Bilzen. Het optreden lanceert z’n carrière en betekent de definitieve doorbraak. Grignard is niet de enige die er een duwtje in de rug krijgt: The Pebbles, Shocking Blue, Golden Earring, Black Sabbath, Rod Stewart, The Clash, The Cure en The Police treden in Bilzen op vlak voor ze wereldhits scoorden. De Britse psychorockers van Procol Harum maken er in 1967 zelfs hun podiumdebuut en voor iconen zoals Ike & Tina Turner is Jazz Bilzen de eerste kennismaking met de Europese festivals.